Innovación

El desafío ‘Breaking Ice’ de la NASA busca ideas para ayudar a futuras misiones lunares

El duro entorno lunar presenta muchos desafíos para los futuros astronautas. La NASA está buscando soluciones innovadoras para ayudar a recolectar recursos lunares.

El desafio Breaking Ice de la NASA busca ideas para
Imagen: NASA

Para 2024, el programa Artemis de la NASA planea llevar a un hombre y una mujer a la superficie lunar. Para ayudar con una presencia sostenida a largo plazo en la Luna en los próximos años, la NASA necesitará extraer recursos en el sitio en lugar de depender de la Tierra para obtener suministros. Resulta que el regolito lunar tiene mucho potencial para sustentar la vida, pero recolectar este material en el duro entorno lunar presenta muchos desafíos de ingeniería.

El miércoles, la NASA anunció que está siguiendo estrategias innovadoras para ayudar a la agencia a desenterrar regolito lunar y luego enviar ese material a una planta teórica de procesamiento de regolito en el polo sur de la luna. El Desafío Luna Rompehielos de la NASA ya está abierto para inscripciones para ayudar a la agencia espacial a desarrollar capacidades que finalmente respaldarán una presencia humana sostenida en la Luna para 2030.

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«Como se describe en nuestro Programa de Exploración y Desarrollo Continuo de la Luna, la NASA persigue el desarrollo de tecnologías que permitirán a los futuros exploradores vivir en la tierra. Para este desafío, nos estamos moviendo desde la industria aeroespacial tradicional. La agencia solicita nuevas ideas para adquirir y procesar la recursos necesarios para apoyar la exploración humana de superficie de larga duración», dijo Jim Reuters, administrador asociado de la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA, en un comunicado.

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En general, el Icebreaker Moon Challenge consta de dos fases. Como parte de la Fase 1, la NASA está buscando propuestas para «una arquitectura de sistema capaz de excavar y mover regolito congelado y agua en la superficie lunar».

Para competir por el premio de la Fase 1 de $ 500,000, los participantes tienen hasta el 18 de junio de 2023 para enviar planes de minería, informes que detallan la arquitectura de su sistema y animaciones de misión. Estos materiales deberán abordar la gran cantidad de factores operativos y ambientales asociados con una hipotética misión de excavación lunar, según la NASA.

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La Fase 2 existe como una fase de demostración, basada en presentaciones «prometedoras» de la Fase 1 que detallan «formas factibles de lograr los objetivos del desafío» y, según la NASA, tiene un premio acumulado de hasta $ 4.5 millones.

La NASA está particularmente interesada en las tecnologías que utilizan los recursos lunares para permitir operaciones de superficie sostenibles y reducir los requisitos de reabastecimiento respaldados por la Tierra. Tales innovaciones incluyen convertir el hielo lunar en agua potable, combustible para cohetes y otros recursos.

Como parte del anuncio del desafío, la NASA identificó una serie de brechas tecnológicas relacionadas con la adquisición y el transporte in situ de grandes cantidades de recursos lunares, es decir, el diseño de hardware lo suficientemente robusto como para soportar las temperaturas extremas de la Luna. El equipo de excavación robótica deberá operar en la «región en sombra permanente» del polo sur de la luna, donde los investigadores han observado hielo.

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«La recolección responsable de estos recursos lejos de la Tierra requerirá nuevas tecnologías», dijo John Vickers, tecnólogo jefe de la NASA para el desafío, en un comunicado. «Algún día, podremos inspirar tecnologías de excavación de regolito y suministro de agua que se puedan adaptar para operar en la superficie lunar, al mismo tiempo que avanzamos en las tecnologías de excavación para la comercialización terrestre».

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